创企尝试用新方法回收火箭:伞降+直升机抓取

当地时间周四,卫星发射服务提供商RocketLab将30颗微型卫星送入近地轨道,并首次尝试回收火箭助推器。这家公司希望也能像SpaceX那样,将来能够回收并重复使用运载火箭以节省成本。

RocketLab的主打火箭是Electron。此前,该公司已经进行了15次所谓的“消耗性发射”,即每次都使用全新火箭执行任务,无法回收。直到2019年,RocketLab宣布推出火箭回收计划。

RocketLab的火箭回收方式与SpaceX截然不同,后者的猎鹰9号火箭助推器发射后会自动降落在着陆垫或无人回收船上,而RocketLab则希望以更受控的方式将助推器带回地球:到达指定高度后,助推器将展开减速伞和主降落伞来减缓下落速度,然后直升机会抓住降落伞的绳索,防止其落入海洋。

在最新的第16次发射中,RocketLab在该公司位于新西兰的主要设施发射Electron后,就遵循了上述步骤,包括展开降落伞。然而,最后一步却未能成功,直升机未能在空中抓住助推器,导致其最终坠入太平洋。RocketLab计划将助推器从水中打捞出来,并将其送回工厂进行详细检查。

工程师们为其助推器配备了额外的传感器,以便在发射和降落过程中收集数据,该团队想要更多了解助推器在往返太空时所处的状态,以便确认直升机空中抓取时的最佳时机。如果这枚助推器的状态足够好,将来有可能再次用于发射。(小小)

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